«Подпольная империя». Чем привлекает MLS

Болельщики Сиэтла Саундерс на Сэнчури Линк Филд

Как два раза умереть и превратиться в самый прогрессивный турнир планеты.

Принято считать, что соккер в США зародился в 1970-х. Американцы, хватающиеся за любое популярное явление и доводящие его до совершенства или до абсурда, тогда вагонами привозили престарелых суперзвезд типа Пеле, Беста или Беккенбауэра.

На самом деле Штаты развивали соккер параллельно с Европой еще в 1920-е: нация переселенцев всегда вбирала в себя лучшее со всего мира и не обошлась без модного европейского тренда. Но Великая депрессия, конфликт с Федерацией футбола США из-за бойкота Кубка вызова и давление FIFA по этому же поводу задушили лигу в 1933 году.

Спустя 35 лет появилась Североамериканская футбольная лига (NASL), популяризировать которую как раз и поехали европейские старички. Но янки уже всей страной ходили на бейсбол, баскетбол и хоккей, поэтому новая забава не зашла: публика не поняла, зачем платить за двухчасовую беготню кучки симулянтов, которые еще голы не всегда забивают.

На матчи редко приходили больше 10 тысяч, по телевизору игры почти не показывали, соответственно, спонсорские контракты сдувались, зарплаты падали, звезды разъезжались. К началу 1980-х все 24 клуба лиги оказались убыточными, а спустя четыре года конвульсий NASL скончалась.

Пеле, Джой, Эйсебио

Пеле, Джой и Эйсебио перед матчем NASL в 1977

Соккер в Штатах вечно сталкивался с сильным врагом: грандиозный финансовый кризис и конфликт с FIFA в начале века, а в середине – мощнейшие конкуренты из других спортивных жанров. Но Америка не была бы собой, если не попыталась бы еще раз. В 1990-е футбол, наконец, попал в нужное время и место.

Возбудил зрителей чемпионат мира-1994. Одним из условий проведения турнира в Штатах было воссоздание регулярного национального чемпионата. MLS была презентована в 1993 году, а через год свихнувшиеся на патриотизме американцы забили стадионы на мундиале, рекорд посещаемости которого (69 тысяч за матч) до сих пор не побит.

Чтобы сохранить интерес к соккеру после Кубка мира, руководство лиги экспериментировало с форматом, пытаясь приблизить европейский футбол к американским канонам. Все клубы были разделены на Восточную и Западную конференции – командам и болельщикам так легче носиться на выезды по огромной стране. Как в НХЛ здесь есть два трофея: MLS Supporters Shield (вручается команде с большим числом очков в лиге) и MLS Cup (вручается победителю плей-офф по результатам регулярного чемпионата). Первый приз менее статусный, но тоже дает право сыграть в Лиге чемпионов КОНКАКАФ. Как и в других американских топ-лигах здесь есть матч всех звезд, когда сборная MLS рубится с приглашенным грандом: в США уже катались «Челси», «Бавария» и «МЮ», нередко проигрывая там (из последних трех поединков два завершились в пользу американцев).

Когда MLS делала первые шаги, руководство на полном серьезе предлагало зрителю обратный таймер и такие дикости, как шутауты (уродливая помесь пенальти и буллитов). Кроме того, в начале 2000-х денег у MLS по-прежнему не было, ведь ее по-прежнему не показывали по телевизору. Все клубы чемпионата принадлежали Лиге, и футболисты подписывали контракты с ней. Доходы клубов шли в общий фонд, где делились поровну. Подобное распределение средств породило потолок зарплат, чтобы команды, получая равные суммы, расходовали также одинаково: в 1996 году команды тратили на контракты футболистов не более 1,2 миллионов долларов.

Сборная США по футболу, ЧМ 2002

Сборная США на ЧМ-2002

Американизация правил, низкая посещаемость и отсутствие денег привели MLS к возникновению долга в 250 миллионов долларов. От суицида лигу спас чемпионат мира-2002.

Дело в том, что с 1996 года каждый клуб был обязан иметь юношескую академию с четким проектом развития. Эти академии рубятся между собой в Лиге развития, организованной Федерацией футбола США, а каждый январь проходит супердрафт, когда клубы по жребию разбирают выпускников академий и со временем внедряют их в основу.

Внимательный подход к юношескому соккеру за восемь лет дал США качественную сборную, ставшую сенсацией в Японии и Корее: впервые за 70 лет существования футбола в Штатах она добралась до четвертьфинала, а затем стабильно выступала на каждом мундиале и с тех пор дважды выходила в плей-офф. Летом 2014 года матч США и Португалии посмотрели рекордные 22,4 миллиона американцев, а хэштеги с твитами о Ховарде висели в топах несколько дней после вылета сборной.

Зрительский интерес к сборной коррелируется с вниманием к собственному чемпионату, и MLS присоединяла новые территории: с 2007 года в лиге выступают канадские клубы. Расширение географии работает на окупаемость лиги: например, на соккер в Торонто и Ванкувере в 2011 году ходили по 20 тысяч человек, а хоккей в тех же городах собирал около 19 тысяч.

Заполненные стадионы привели соккер на телеэкраны, что вытащило лигу из нищеты: в 2011 году телевизионный гигант NBC согласился платить за показ MLS 30 миллионов долларов в год, а канал Time Warner договорился с «Гэлакси» о приватном показе их матчей за 55 миллионов.

Интерес толпы и медиа подогревался не только борьбой на чемпионатах мира: на своих смотреть, конечно, горделиво, но когда в 2007 году в «Гэлакси» приехала секс-фантазия всего мира Дэвид Бекхэм, глаза сами уткнулись в экран, а ноги повели в кассы за билетами, чтобы проверить лично, стоит ли брит своей гигантской зарплаты.

Начав с приглашения Дэвида, MLS забила на свое социалистическое правило об ограничениях зарплат. Забила, правда, частично: теперь клубам дозволялось подписывать двух или трех игроков (в Штатах это называется «Designated Player Rule»), не подвластных потолку зарплат, который к 2014-му постепенно увеличился до 3,1 миллиона долларов в год. Для приглашения европейских топов этого достаточно: Бэкс, Вилья, Кака, Джовинко, Кин, Дэфо уже топтали новенькие американские газоны – еще больше крутых парней ждет возможности завершить карьеру в США.

Матчем всех звезд и приглашением легенд работа MLS с селебрити соккера не ограничивается. Например, почти каждый европейский топ-клуб проводит летнее турне по Штатам: «Манчестер Сити», «Манчестер Юнайтед», «Барса», «Реал», «Ювентус» давно гоняют за океан, чтобы заработать (у различных клубов гонорары за серию матчей по неофициальным данным начинаются с 5-6 миллионов евро) и поднять в США интерес к футболу. Обставлены выставочные поединки на уровне лучших шоу Майкла Джексона, а битва «МЮ» и «Реала» собрала в прошлом году 110 тысяч человек.

Про стадионы разговор отдельный. С момента реанимации соккера, клубы арендовывали арены местных команд американского футбола, но уже к 2013 году 14 команд из 20 выступали на собственных стадионах. Благодаря этому клубы скинули с себя оплату аренд, и стали зарабатывать на продаже еды и напитков, названий арен, парковке и концертах звезд.

По данным портала Shinguardian, главными источниками доходов являются именно стадионы – 69% всех средств или 16 миллионов долларов в год в среднем зарабатываются каждым клубом в дни матчей. Остальные 31% занимают торговля (23%) и продажа телеправ (8%), что приносит командам по 7 миллионов долларов в среднем за сезон.

Кажется, будто это – небольшие деньги, но средняя зарплатная ведомость каждого клуба MLS составляет лишь 4,9 миллиона долларов, и доходы клубов позволяют покрывать ее. И хотя MLS пока не самоокупаема, она движется к тому чтобы приносить инвесторам прибыль: по оценкам Forbes в 2013 уже 10 команд из 20 получили прибыль по итогам сезона.

Стадион Провиденс Парк, Портленд Тимберс

Забитый «Провиденс Парк», Портленд

За девять лет MLS достигла удивительных результатов: воспитала мощную сборную, построила полтора десятка ультрасовременных арен, привезла на них мировых звезд и заполнила зрителями (вместимость домашнего стадиона «Портленда» составляет 20 тысяч 438 человек. Средняя посещаемость команды в сезоне-2012 – 20 тысяч 438 человек, а в первом месяце сезона-2013 – 20 тысяч 674 человека), а затем продала свой продукт каналам ESPN, Fox и Univision за рекордные для себя 90 миллионов долларов.

С третьей попытки у настырных американцев получилось создать лигу, которая не тонет в долгах, а зарабатывает и живет по средствам, при этом демонстрируя настоящее шоу. MLS из пенсионерского турнира превращается в зрелище международного уровня, и завоевывает не только кошельки постаревших легенд, но и внимание европейских болельщиков.

Понравилась запись? Тогда поделитесь с друзьями в